Από το περιοδικό The Economist, 12 Μαρτίου 2020

Οι μακροπρόθεσμες οικονομικές επιπτώσεις δεν είναι πάντα τρομακτικές

Οι πανδημίες είναι οι αναπόφευκτες συνέπειες της οικονομικής προόδου. Τα διασυνδεδεμένα δίκτυα εμπορίου και οι πυκνοκατοικημένες πόλεις έχουν κάνει τις κοινωνίες τόσο πλουσιότερες όσο και πιο ευάλωτες, από τις αυτοκρατορίες της αρχαιότητας έως την ενοποιημένη παγκόσμια οικονομία του παρόντος. Οι επιπτώσεις του covid-19 θα είναι πολύ διαφορετικές από εκείνες των προηγούμενων πανδημιών, οι οποίες έπληξαν πληθυσμούς πολύ φτωχότερους από ότι σήμερα και με λιγότερες γνώσεις για πράγματα όπως οι ιοί και τα βακτηρίδια. Ο αριθμός των θυμάτων θα πρέπει να είναι σε διαφορετική κλίμακα από εκείνον του Μαύρου Θανάτου ή της Ισπανικής γρίπης. Παρόλα αυτά, οι καταστροφές του παρελθόντος προσφέρουν έναν οδηγό για τον τρόπο με τον οποίο η παγκόσμια οικονομία μπορεί να αλλάξει ως αποτέλεσμα του κορωναϊού.

Αν και το ανθρώπινο κόστος των πανδημιών είναι τρομακτικό, οι μακροχρόνιες οικονομικές επιπτώσεις δεν είναι πάντα έτσι. Ο Μαύρος Θάνατος πήρε μαζί του ένα εκπληκτικά μεγάλο ποσοστό του πληθυσμού της Ευρώπης, μεταξύ του ενός τρίτου και των δύο τρίτων, αφήνοντας μόνιμα σημάδια. Αλλά μετά την πανώλη υπήρχε πολύ περισσότερη αρόσιμη έκταση από ό,τι οι εργάτες για να την καλλιεργήσουν. Η ξαφνική έλλειψη εργαζομένων αύξησε την διαπραγματευτική δύναμη των εργατών της γης σε σχέση με τους γαιοκτήμονες και συνέβαλε στην κατάρρευση της φεουδαρχικής οικονομίας.

Φαίνεται επίσης ότι είχε οδηγήσει τμήματα της βορειοδυτικής Ευρώπης σε μια πιο ελπιδοφόρα πορεία ανάπτυξης. Τα πραγματικά εισοδήματα των Ευρωπαίων εργαζομένων αυξήθηκαν απότομα μετά την πανδημία που έπληξε την ήπειρο από το 1347 έως το 1351. Στους προ-βιομηχανικούς καιρούς, τα υψηλότερα εισοδήματα επέτρεπαν συνήθως ταχύτερη αύξηση του πληθυσμού, γεγονός που τελικά συμπίεσε τα εισοδήματα πίσω στα επίπεδα επιβίωσης (όπως παρατηρεί ο Thomas Malthus). Αλλά σε μέρη της Ευρώπης, οι Μαλθουσιανοί κανόνες δεν επαναβεβαιώθηκαν μετά την υποχώρηση της πανδημίας. Ο Nico Voigtländer, από το Πανεπιστήμιο της Καλιφόρνιας του Λος Άντζελες και ο Hans-Joachim Voth, τώρα στο Πανεπιστήμιο της Ζυρίχης, ισχυρίζονται ότι τα υψηλά εισοδήματα που προκλήθηκαν από την πανώλη οδήγησαν σε περισσότερες δαπάνες για τα βιομηχανικά προϊόντα που παράγονται στις πόλεις και, ως εκ τούτου, σε υψηλότερους ρυθμούς αστικοποίησης. Η μάστιγα ουσιαστικά μετέφερε μέρη της Ευρώπης από μια ισορροπία χαμηλών μισθών και χαμηλής αστικοποίησης, σε πορεία πιο φιλική προς την ανάπτυξη μιας εμπορικής και στη συνέχεια μιας βιομηχανικής οικονομίας.

Κάτι παρόμοιο συνέβη και μετά την Ισπανική γρίπη, η οποία σκότωσε μεταξύ 20 και 100 εκατομμύρια ανθρώπων από το 1918 έως το 1920. Οι βιομηχανικές οικονομίες των αρχών του 20ου αιώνα δεν ήταν πλέον δεσμευμένες από τους Μαλθουσιανούς περιορισμούς. Ακόμα κι έτσι, όπως υπολόγισαν η Elizabeth Brainerd, τώρα στο Πανεπιστήμιο Brandeis, και τον Mark Siegler, του Κρατικού Πανεπιστημίου της Καλιφόρνιας, οι αμερικανικές πολιτείες που επλήγησαν περισσότερο από την ασθένεια αναπτύχθηκαν ταχύτερα μετά από αυτήν. Αφού έλεγξαν για μια σειρά από οικονομικούς και δημογραφικούς παράγοντες, διαπίστωσαν ότι ένας επιπλέον θάνατος ανά χίλιους ανθρώπους οδηγούσε σε επιπλέον αύξηση της μέσης ετήσιας μεγέθυνσης του πραγματικού εισοδήματος ανά άτομο κατά την επόμενη δεκαετία κατά τουλάχιστον 0,15 εκατοστιαίες μονάδες. Αν και ο φόρος του covid-19 είναι πιθανόν να είναι πολύ χαμηλός για να ενισχύσει τους πραγματικούς μισθούς, μπορεί να αναγκάσει τις επιχειρήσεις να υιοθετήσουν νέες τεχνολογίες για να λειτουργήσουν, ενώ οι αποθήκες και τα γραφεία είναι άδεια, με μόνιμα αποτελέσματα στην ανάπτυξη και την παραγωγικότητα.

Πιο συχνά, ωστόσο, οι οικονομικές συνέπειες μιας πανδημίας είναι αναμφισβήτητα αρνητικές. Οι εμπορικές σχέσεις που διαδίδουν έναν παθογόνο ιό μπορούν να ανατραπούν από τις επιπτώσεις του. Κατά τη διάρκεια της Ρωμαϊκής Αυτοκρατορίας, ένας υψηλός βαθμός εξειδίκευσης και εμπορίου αύξησαν τα εισοδήματα σε επίπεδα που δεν θα επιτυγχάνονταν ξανά για περισσότερο από μια χιλιετία. Δυστυχώς, οι ίδιοι σύνδεσμοι διευκόλυναν την εξάπλωση της νόσου. Η Ρωμαϊκή οικονομία αντιμετώπισε ένα χτύπημα στο τέλος του δεύτερου αιώνα, όταν ένα ξέσπασμα αυτού που πιστεύεται ότι ήταν ευλογιά κατέστρεψε την αυτοκρατορία. Έναν αιώνα αργότερα, η πανούκλα του Κυπριανού, που μπορεί να ήταν αιμορραγικός πυρετός, άδειασε πολλές ρωμαϊκές πόλεις και συνέπεσε με μια απότομη και μόνιμη πτώση της οικονομικής δραστηριότητας, όπως μετράται από τον αριθμό των ναυαγίων (υποκατάστατο του όγκου των συναλλαγών) και τα επίπεδα ρύπανσης μολύβδου (που παράγεται από τη μεταλλευτική δραστηριότητα). Το μειωμένο εμπόριο τροφοδότησε έναν κύκλο μείωσης των εισοδημάτων και εξασθένησε τις δυνατότητες του κράτους, σε σημείο από το οποίο η δυτική αυτοκρατορία δεν ανέκαμψε ποτέ.

Πιο πρόσφατα, το εμπόριο μπορεί να είχε καταρρεύσει εξαιτίας της Ισπανικής γρίπης, αν δεν υπήρχε ο Πρώτος Παγκόσμιος Πόλεμος ο οποίος είχε προηγουμένως κατεβάσει την κουρτίνα στην πρώτη μεγάλη εποχή της παγκοσμιοποίησης του βιομηχανοποιημένου κόσμου. Το Covid-19 χτυπά επίσης σε μία εποχή η οποία μπορεί να είναι στο τέλος μιας μακράς περιόδου ταχείας παγκόσμιας ολοκλήρωσης, η οποία απειλείται εξίσου από τον ανταγωνισμό των μεγάλων δυνάμεων. Οι συνθήκες δεν είναι ίδιες, και το εμπόριο είναι απίθανο να υποφέρει τόσο άσχημα όσο στη δεκαετία του 1910. Ακόμα, δεν θα εκπλήξει αν οι ιστορικοί εντοπίσουν την πανδημία ως μία από τις πολλές συνέπειες της παγκοσμιοποίησης που τελικά επιτάχυνε τη μετάβαση σε μια νέα εποχή στο παγκόσμιο εμπόριο.

Ακριβώς όπως οι πανδημίες έχουν έναν τρόπο να οριοθετούν ιστορικές εποχές, μπορούν επίσης να σηματοδοτούν μετατοπίσεις στις τύχες κάποιων περιοχών σε σχέση με άλλες. Ο Μαύρος Θάνατος αύξησε τα πραγματικά εισοδήματα σε ολόκληρη την Ευρώπη. Όμως οι τύχες των Ευρωπαίων ακολούθως απέκλιναν, και η ασθένεια έπαιξε και πάλι κάποιο ρόλο. Η πανώλη επέστρεψε στην ήπειρο τον 17ο αιώνα σε πολλά θανατηφόρα κύματα. Τα αποτελέσματα αυτών των επιδημιών ποικίλλουν σε μεγάλο βαθμό σε όλη την Ευρώπη, υποστηρίζει ο Guido Alfani, από το Πανεπιστήμιο Bocconi στο Μιλάνο. Αν και το πολύ το ένα δέκατο του πληθυσμού της Αγγλίας και της Ουαλίας χάθηκε από την πανώλη, για παράδειγμα, περισσότερο από το 40% των Ιταλών μπορεί να είχαν πεθάνει από τη νόσο κατά τη διάρκεια του αιώνα. Ενώ ο πληθυσμός της Ιταλίας παρέμεινε στάσιμος και τα ποσοστά αστικοποίησης κατέρρευσαν, η βορειοδυτική Ευρώπη εξακολούθησε να ωφελείται από την ανάπτυξη και την αστικοποίηση παρά την πανδημία. Η δημοσιονομική ικανότητα των ιταλικών κρατών υπέφερε άσχημα, όπως και οι κλωστοϋφαντουργικές βιομηχανίες της βόρειας Ιταλίας, με συνέπεια η βόρεια και η νότια Ευρώπη να ακολουθήσουν εντελώς διαφορετικές οικονομικές τροχιές.

Η ασθένεια δεν είναι πεπρωμένο

Στη μάχη εναντίον του covid-19, οι μοίρες των χωρών είναι στα χέρια τους σε πολύ μεγαλύτερο βαθμό από ό, τι στο προ-βιομηχανικό παρελθόν. Οι κυβερνήσεις γνωρίζουν πολύ περισσότερα σχετικά με τον τρόπο διαχείρισης των επιδημιών. Οι διαφορετικές εμπειρίες από την ασθένεια είναι εξίσου δείκτης της υποκείμενης κρατικής ικανότητας, ως αιτίας μελλοντικής οικονομικής απόκλισης. Παρόλα αυτά, η ιστορία αποκαλύπτει πώς οι πανδημίες προωθούν τις κοινωνίες που τείνουν προς τη μία ή την άλλη κατεύθυνση σε μια καθοριστική επακόλουθη κατεύθυνση. Δεν μπορούμε να γνωρίζουμε ποιες μακροπρόθεσμες επιδράσεις μπορεί να έχει το covid-19, αλλά μπορούμε να αισθανόμαστε λογικά βέβαιοι ότι θα υπάρξουν κάποιες.

Σύνδεσμος στο αρχικό άρθρο του The Economist