Αυτό που θα επακολουθήσει θα καθορίσει την πορεία της παγκόσμιας οικονομίας

Απο το περιοδικό The Economist, 23 Απριλίου 2022

Οι κεντρικές τράπεζες υποτίθεται ότι εμπνέουν εμπιστοσύνη στην οικονομία διατηρώντας τον πληθωρισμό χαμηλό και σταθερό. Η Ομοσπονδιακή Τράπεζα της Αμερικής έχει υποστεί μια τρομακτική απώλεια ελέγχου. Τον Μάρτιο οι τιμές καταναλωτή ήταν 8,5% υψηλότερες από ό,τι ένα χρόνο νωρίτερα, η ταχύτερη ετήσια άνοδος από το 1981. Στην Ουάσιγκτον η παρακολούθηση του πληθωρισμού είναι συνήθως προνόμιο άχαρων φανατικών σε άθλια γραφεία. Τώρα σχεδόν το ένα πέμπτο των Αμερικανών λέει ότι ο πληθωρισμός είναι το πιο σημαντικό πρόβλημα της χώρας. Ο πρόεδρος Τζο Μπάιντεν απελευθέρωσε πετρέλαιο από τα στρατηγικά αποθέματα για να προσπαθήσει να περιορίσει τις τιμές της βενζίνης και οι Δημοκρατικοί ψάχνουν για κακούς τους οποίους να κατηγορήσουν, από άπληστα αφεντικά μέχρι τον Βλαντιμίρ Πούτιν.

Ωστόσο, η Ομοσπονδιακή Τράπεζα (Fed) είναι αυτή που διέθετε τα εργαλεία για να σταματήσει τον πληθωρισμό και απέτυχε να τα χρησιμοποιήσει έγκαιρα. Το αποτέλεσμα είναι η χειρότερη υπερθέρμανση σε μια μεγάλη και πλούσια οικονομία στην 30ετή εποχή κατά την οποία οι κεντρικές τράπεζες στοχεύουν στον πληθωρισμό. Τα καλά νέα είναι ότι ο πληθωρισμός μπορεί να κορυφώθηκε επιτέλους. Ωστόσο, ο στόχος του 2% της Fed θα παραμείνει πολύ μακριά – αναγκάζοντας σε οδυνηρές επιλογές την κεντρική τράπεζα των ΗΠΑ. Οι απολογητές των πολιτικών της Αμερικής επισημαίνουν τις ετήσιες αυξήσεις των τιμών κατά 7,5% στη ζώνη του ευρώ και 7% στη Βρετανία ως απόδειξη ενός παγκόσμιου προβλήματος, λόγω της ραγδαίας αύξησης των τιμών των εμπορευμάτων, ειδικά μετά την εισβολή της Ρωσίας στην Ουκρανία. Σχεδόν τα τρία τέταρτα του πληθωρισμού της ευρωζώνης αποδίδονται στην εκτόξευση των τιμών της ενέργειας και των τροφίμων.

Ωστόσο, η Αμερική επωφελείται από το άφθονο διαθέσιμο σχιστολιθικό αέριο και τα υψηλότερα εισοδήματά της σημαίνουν ότι τα βασικά προϊόντα έχουν μικρότερη επίδραση στις μέσες τιμές. Αφαιρέστε την ενέργεια και τα τρόφιμα και ο πληθωρισμός της ευρωζώνης είναι 3%. Της Αμερικής όμως είναι 6,5%. Επίσης, η αγορά εργασίας της Αμερικής, σε αντίθεση με την Ευρώπη, υπερθερμαίνεται σαφώς, με τους μισθούς να αυξάνονται με μέσο ρυθμό σχεδόν 6%. Οι πρόσφατες πτώσεις στις τιμές του πετρελαίου, των μεταχειρισμένων αυτοκινήτων και της ναυτιλίας πιθανότατα σημαίνουν ότι ο πληθωρισμός θα μειωθεί τους επόμενους μήνες. Ωστόσο, θα παραμείνει πολύ υψηλός, δεδομένης της υποκείμενης ανοδικής πίεσης στις τιμές.

Ο ‘Θείος Σαμ’ έχει ακολουθήσει μία μοναδική πορεία λόγω του υπερβολικού δημοσιονομικού επεκτατικού προγράμματος 1,9 τρισεκατομμυρίων δολαρίων του Μπάιντεν, το οποίο πέρασε τον Μάρτιο του 2021. Πρόσθεσε επιπλέον ώθηση σε μια οικονομία που ήδη ανέκαμπτε γρήγορα μετά από πολλούς γύρους δαπανών και ανέβασε το συνολικό κίνητρο για την πανδημία στα 25 % του ΑΕΠ—το υψηλότερο στον πλούσιο κόσμο. Καθώς ο Λευκός Οίκος χτύπησε το γκάζι, η Fed θα έπρεπε να είχε πατήσει τα φρένα. Δεν το έκανε. Η διστακτικότητα της προήλθε εν μέρει από τη δυσκολία πρόβλεψης της πορείας της οικονομίας κατά τη διάρκεια της πανδημίας, καθώς και από την τάση των υπευθύνων χάραξης πολιτικής να πολεμούν τον τελευταίο πόλεμο. Για το μεγαλύτερο μέρος της δεκαετίας μετά την παγκόσμια χρηματοπιστωτική κρίση του 2007-09, η οικονομία ήταν κολλημένη και η νομισματική πολιτική ήταν πολύ αυστηρή. Η πρόβλεψη της επιστροφής του πληθωρισμού ήταν για όσους φορούσαν καπέλα από αλουμινόχαρτο.

Ωστόσο, η αποτυχία της Fed αντανακλά επίσης μια υποβόσκουσα αλλαγή μεταξύ των κεντρικών τραπεζών παγκοσμίως. Όπως εξηγεί η ειδική έκθεσή μας σε αυτό το τεύχος, σε όλο τον κόσμο πολλοί κεντρικοί τραπεζίτες δεν αρκούνται στη σταθερή δουλειά της διαχείρισης του επιχειρηματικού κύκλου και επιθυμούν να αναλάβουν πιο γοητευτικά καθήκοντα, από την καταπολέμηση της κλιματικής αλλαγής έως την κοπή ψηφιακών νομισμάτων. Στη Fed η αλλαγή ήταν εμφανής στις υποσχέσεις ότι θα επιδίωκε μια «ευρεία και χωρίς αποκλεισμούς» ανάκαμψη. Η ρητορική αλλαγή αγνόησε το γεγονός, που διδάσκεται σε κάθε προπτυχιακό οικονομολόγο, ότι το ποσοστό ανεργίας στο οποίο απογειώνεται ο πληθωρισμός δεν είναι κάτι που μπορούν να ελέγξουν οι κεντρικές τράπεζες.

Τον Σεπτέμβριο του 2020, η Fed κωδικοποίησε τις νέες απόψεις της υποσχόμενη να μην αυξήσει καθόλου τα επιτόκια έως ότου η απασχόληση φτάσει στο μέγιστο βιώσιμο επίπεδό της. Η υπόσχεσή αυτή ήταν εγγύηση ότι θα έπεφτε πολύ πίσω από την καμπύλη. Την επευφημούσαν αριστεροί ακτιβιστές που ήθελαν να εμποτίσουν έναν από τους λίγους λειτουργικούς θεσμούς της Ουάσιγκτον με ένα ήθος ισότητας.

Το αποτέλεσμα ήταν ένα χάος που η Fed μόλις τώρα προσπαθεί να ξεκαθαρίσει. Τον Δεκέμβριο προέβλεψε μια πενιχρή αύξηση των επιτοκίων κατά 0,75 ποσοστιαίες μονάδες φέτος. Σήμερα αναμένεται άνοδος 2,5 μονάδων. Τόσο οι υπεύθυνοι χάραξης πολιτικής όσο και οι χρηματοπιστωτικές αγορές πιστεύουν ότι αυτό θα είναι αρκετό για να υποχωρήσει ο πληθωρισμός. Μάλλον είναι και πάλι πολύ αισιόδοξοι. Ο συνήθης τρόπος για να περιοριστεί ο πληθωρισμός είναι να αυξηθούν τα επιτόκια πάνω από το ουδέτερο επίπεδό τους —που πιστεύεται ότι είναι περίπου 2-3%— περισσότερο από την άνοδο του υποκείμενου πληθωρισμού. Αυτό δείχνει ένα επιτόκιο ομοσπονδιακών ταμείων 5-6%, που δεν έχει παρατηρηθεί από το 2007.

Τόσο υψηλά ποσοστά θα δαμάζανε τις αυξανόμενες τιμές —αλλά με τη μηχανική μιας ύφεσης. Τα τελευταία 60 χρόνια η Fed κατάφερε μόνο σε τρεις περιπτώσεις να επιβραδύνει σημαντικά την αμερικανική οικονομία χωρίς να προκαλέσει ύφεση. Ποτέ δεν το έκανε αφού άφησε τον πληθωρισμό να αυξηθεί τόσο ψηλά όσο είναι σήμερα.

Ως εκ τούτου, μια αμερικανική συρρίκνωση επικρέμεται πάνω από την παγκόσμια οικονομία ως μέρος μιας τριάδας κινδύνων, μαζί με την ενεργειακή ασφάλεια της Ευρώπης και τον αγώνα της Κίνας να καταστείλει τον Covid-19. Ειδικά οι φτωχές και μεσαίου εισοδήματος χώρες έχουν πολλά να χάσουν από μία απότομη αύξηση των επιτοκίων της Fed, τα οποία θα δελεάσουν τα κεφάλαια και θα αποδυναμώσουν τις συναλλαγματικές τους ισοτιμίες, ειδικά εάν μια παγκόσμια ύφεση μειώσει τη ζήτηση για τις εξαγωγές τους ταυτόχρονα.

Έχει η Fed το στομάχι να προκαλέσει τέτοιο οικονομικό πόνο; Πολλοί οικονομολόγοι υποστηρίζουν υψηλότερο πληθωρισμό, επειδή μακροπρόθεσμα τα επιτόκια θα ανέβαιναν παράλληλα, απομακρύνοντάς τα από το μηδέν, κάτω από το οποίο είναι δύσκολο να μειωθούν σε μια κρίση. Ο πληθωρισμός ήδη βοηθά την ομοσπονδιακή κυβέρνηση συρρικνώνοντας την πραγματική αξία των χρεών της. Γύρω στο 2025, όταν η Fed αναθεωρήσει το πλαίσιο χάραξης πολιτικής της, θα έχει την ευκαιρία να αυξήσει τον στόχο. Δεν υπάρχει τίποτα ιδιαίτερο για το 2%, εκτός από το γεγονός ότι η Fed το έχει υποσχεθεί στο παρελθόν.

Ο λόγος μου είναι ο δεσμός μου

Ο πληθωρισμός που είναι σταθερός και μετρίως πάνω από το 2% μπορεί να είναι ανεκτός για την πραγματική οικονομία, αλλά δεν υπάρχει καμία εγγύηση ότι η σημερινή στάση της Fed μπορεί να αποδώσει ακόμη και αυτό. Και η αθέτηση υποσχέσεων έχει συνέπειες. Βλάπτει τους κατόχους μακροπρόθεσμων ομολόγων, συμπεριλαμβανομένων των ξένων κεντρικών τραπεζών και των κυβερνήσεων που κατέχουν ομόλογα του Δημοσίου αξίας 4 τρισεκατομμυρίων δολαρίων. (Μια δεκαετία πληθωρισμού 4% αντί για 2% θα μείωνε την αγοραστική δύναμη των χρημάτων που αποπληρώθηκαν στο τέλος αυτής της περιόδου κατά 18%).) Μπορεί να προσθέσει ένα ασφάλιστρο πληθωρισμού στο κόστος δανεισμού της Αμερικής. Και αν ακόμη και η Αμερική αθέτησε τις υποσχέσεις της για τον πληθωρισμό σε δύσκολες στιγμές, οι επενδυτές μπορεί να ανησυχούν ότι άλλες κεντρικές τράπεζες – πολλές από τις οποίες κοιτάζουν πάνω από τους ώμους τους τις χρεωμένες κυβερνήσεις τους – θα έκαναν το ίδιο. Στη δεκαετία του 1980, οι υφέσεις που επέφερε η Fed του Paul Volcker έθεσαν τα θεμέλια για καθεστώτα στόχευσης πληθωρισμού παγκοσμίως. Κάθε μήνα κατά τον οποίο ο πληθωρισμός είναι πολύ υψηλός, μέρος αυτής της αξιοπιστίας που κερδήθηκε με κόπο υποχωρεί.

Σύνδεσμος στο αρχικό άρθρο του περιοδικού The Economist