Οι νομισματικές επεκτάσεις είναι απίθανο να προκαλέσουν διαρκείς αυξήσεις των τιμών ενώ οι αγορές εργασίας παραμένουν σε ύφεση

Από το περιοδικό The Economist, 6, Ιουνίου 2020

Ποτέ πριν οι κεντρικές τράπεζες δεν δημιούργησαν τόσο χρήμα σε τόσο λίγο χρόνο. Τους τελευταίους τρεις μήνες, η νομισματική βάση της Αμερικής αυξήθηκε κατά 1,7 δισεκατομμύρια δολάρια, καθώς η Ομοσπονδιακή Τράπεζα έχει συσσωρεύσει περιουσιακά στοιχεία εκδίδοντας νέο χρήμα. Καθώς ο Economist ήταν υπό έκδοση, η Ευρωπαϊκή Κεντρική Τράπεζα (ECB) αναμενόταν να επεκτείνει το πρόγραμμα αγοράς ομολόγων έκτακτης ανάγκης πέρα από το αρχικό της μέγεθος 750 δισεκατομμυρίων ευρώ (830 δισεκατομμύρια δολάρια). Η έκδοση χρήματος χρηματοδότησε σιωπηρά μεγάλο μέρος των δαπανών έκτακτης ανάγκης που έγιναν για να βοηθήσουν τις οικονομίες μέσω της πανδημίας. Έχει επίσης ενισχύσει τις αγορές περιουσιακών στοιχείων. Η Fed αγοράζει ανεπιθύμητα ομόλογα. η Τράπεζα της Ιαπωνίας έχει αυξήσει τις αγορές μετοχών της και θα μπορούσε σύντομα να κατέχει πάνω από το ένα πέμπτο πολλών μεγάλων ιαπωνικών εταιρειών. Την ίδια περίοδο οι οικονομίες συρρικνώνονται. Ως αποτέλεσμα, ο βασικός λόγος της νομισματικής βάσης προς ΑΕΠ της Αμερικής μπορεί να αυξηθεί κατά εννέα ποσοστιαίες μονάδες το δεύτερο τρίμηνο του 2020. Αυτό θα ήταν μακράν η μεγαλύτερη τέτοια αύξηση για πολλές δεκαετίες.

Είναι φυσικό η έκδοση χρήματος σε αυτήν την κλίμακα να προκαλεί φόβους για τον πληθωρισμό, που είναι συνέπεια ενός υπερβολικού ποσού χρημάτων που κυνηγά πολύ λίγα αγαθά και υπηρεσίες. Πολύ περισσότερο επειδή η πανδημία έχει περιορίσει την παραγωγή, τουλάχιστον προσωρινά, αναγκάζοντας τα εργοστάσια και τα καταστήματα να κλείσουν και περιορίζοντας το διεθνές εμπόριο. Δεν αποτελεί έκπληξη, επομένως, ότι μια μειονότητα επενδυτών και οικονομολόγων προβλέπει φωναχτά αύξηση του πληθωρισμού, συμπεριλαμβανομένων ερευνητών της Morgan Stanley, του Ray Dalio, διαχειριστή hedge-fund και ένα συγκρότημα μονεταριστών ακαδημαϊκών Παρόμοιες προβλέψεις μετά τη χρηματοπιστωτική κρίση το 2007-09, όταν οι ισολογισμοί των κεντρικών τραπεζών διογκώθηκαν επίσης, αποδείχθηκαν εντελώς λανθασμένοι. Όμως, σε αντίθεση με την περίοδο εκείνη, μεγάλο μέρος της σημερινής νομισματικής επέκτασης καταλήγει στους τραπεζικούς λογαριασμούς των νοικοκυριών. Τον Απρίλιο, για παράδειγμα, τα συνολικά εισοδήματα των Αμερικανών αυξήθηκαν κατά 11% χάρη στην επείγουσα υποστήριξη της κυβέρνησης (και, έμμεσα, της Fed), ακόμη και καθώς οι συνολικοί μισθοί και ημερομίσθια μειώθηκαν κατά 8% και καθώς 20,5 εκατομμύρια εργαζόμενοι έχασαν τη δουλειά τους. Περισσότερα χρήματα στις τσέπες των καταναλωτών, σύμφωνα με τη λογική των ‘γερακιών’, σημαίνει ότι αυτή τη φορά θα είναι διαφορετική – και ότι ο πληθωρισμός είναι πιο πιθανός.

Δεν είναι. Πολλοί λόγοι υποδηλώνουν ότι τα ‘γεράκια’ πιθανότατα θα αποδειχθούν ξανά λάθος. Ακόμη και αν ληφθεί υπόψη η πτώση των τιμών του πετρελαίου, ο πληθωρισμός είναι έντονα χαμηλότερος στα περισσότερα μέρη επειδή τα νοικοκυριά μειώνουν την κατανάλωσή τους και αποταμιεύουν περισσότερα. Μερικά από αυτά τα αποτελέσματα είναι αναγκαστικά – είναι δύσκολο να ξοδέψει κανείς όταν κλείνουν τα καταστήματα. Αλλά ακόμη και καθώς ανοίγουν οι οικονομίες, οι δαπάνες είναι πιθανό να παραμείνουν χαμηλές, κυρίως επειδή η ανεργία αυξάνεται. Τα τελευταία μηνιαία ποσοστά ανεργίας της Αμερικής, που αναμένονται στις 5 Ιουνίου, είναι πιθανό να εμφανίζουν ποσοστό ανεργίας 20%. Θα ήταν εξίσου υψηλό σε πολλές άλλες χώρες, όπως η Βρετανία, εάν δεν επιδοτούσαν γενναιόδωρα τις μισθοδοσίες των εργοδοτών. Η ανασφάλεια εργασίας σε μια καταθλιπτική αγορά εργασίας είναι αρκετός λόγος για αποταμίευση. Και οι κυβερνήσεις δεν μπορούν να αντικαθιστούν τα χαμένα εισοδήματα επ ‘αόριστον. Πολλές σκέφτονται ήδη πώς να μειώσουν την υποστήριξή τους για να κάνουν τους ανθρώπους να επιστρέψουν στη δουλειά.

Ο άμεσος κίνδυνος, επομένως, δεν είναι ο υπερβολικός πληθωρισμός, αλλά ο πολύ χαμηλός πληθωρισμός, εν μέσω μιας αργής ανάκαμψης και μιας επώδυνης οικονομικής αναδιάρθρωσης. Πολλές επιχειρήσεις θα βγουν από το κλείδωμα με τεράστια χρέη. Πολλοί εργαζόμενοι ίσως χρειαστεί να μετακινηθούν από τη μία βιομηχανία στην άλλη. Σε ένα τέτοιο περιβάλλον, ο κύριος κίνδυνος θα είναι οι υπεύθυνοι χάραξης πολιτικής να αποσύρουν τη νομισματική στήριξη πολύ σύντομα. Αυτό συνέβη το 2011, μετά την παγκόσμια χρηματοπιστωτική κρίση, όταν η ΕΚΤ αύξησε τα επιτόκια. Οι χρηματοπιστωτικές αγορές αναμένουν ότι η νομισματική στήριξη αυτή θα είναι ανεπαρκής. Οι προσδοκίες για τον πληθωρισμό υποδηλώνουν ότι η Fed, η ΕΚΤ και η Τράπεζα της Ιαπωνίας θα βρίσκονται κάτω από τους στόχους τους για τον πληθωρισμό κατά μέσο όρο για την επόμενη δεκαετία. Ακόμη και η δυναμική χρηματιστηριακή αγορά της Αμερικής ευνοεί εταιρείες που μπορούν να αναπτυχθούν σε περιβάλλον χαμηλού πληθωρισμού.

Μόνο αφού έχουν επουλωθεί οι οικονομίες και οι αγορές εργασίας, θα αποτελέσει κίνδυνο η διαρκής αύξηση του πληθωρισμού. Οι κυβερνήσεις θα βγουν από την πανδημία με πολύ υψηλότερα δημόσια χρέη, και μπορεί να μπουν στον πειρασμό να πιέσουν τις νομισματικές αρχές να διατηρήσουν τα επιτόκια χαμηλά παρά να εφαρμόσουν τα φρένα. Ακόμα και τότε, ο πληθωρισμός θα αποτελέσει απειλή μόνο εάν οι κεντρικοί τραπεζίτες υποχωρήσουν υπό την πίεση αυτή και έτσι αρχίσουν να χάνουν την εμπιστοσύνη των αγορών. Με άλλα λόγια, θα υπάρχει μια στιγμή για ανησυχία. Αλλά δεν είναι τώρα.

Σύνδεσμος στο αρχικό άρθρο στο περιοδικό The Economist