Η ιστορία μιας διάσημης σχολής δείχνει ότι ο τρόπος διδασκαλίας των οικονομικών εξαρτάται από το τι νομίζετε ότι είναι οι οικονομολόγοι

Από το περιοδικό The Economist, 24 Δεκεμβρίου 2016

ΤΟ 1924 o John Maynard Keynes, ο οποίος εφηύρε τη μακροοικονομική, χρησιμοποίησε ένα βιογραφικό δοκίμιο για τον μέντορά του Alfred Marshall για να αναφερθεί στις ιδιότητες ενός καλού οικονομολόγου.

«Πρέπει να είναι μαθηματικός, ιστορικός, πολιτικός, φιλόσοφος – σε κάποιο βαθμό. Πρέπει να καταλαβαίνει τα σύμβολα και να μιλά με λόγια. Πρέπει να μελετά το ιδιαίτερο από την άποψη του γενικού, και να αγγίζει το αφηρημένο και το συγκεκριμένο στην ίδια πτήση σκέψης… Κανένα μέρος της φύσης του ανθρώπου ή των θεσμών του δεν πρέπει να βρίσκεται εντελώς έξω από την αντίληψή του. Πρέπει να έχει στόχους και να είναι ταυτόχρονα αντικειμενικός. Τόσο απόμακρος και άφθαρτος όπως ένας καλλιτέχνης, αλλά μερικές φορές τόσο προσγειωμένος όσο ένας πολιτικός.»

Τέτοιοι παράγοντες είναι δύσκολο να βρεθούν, αναστέναξε ο Keynes: «Καλoί, ή ακόμη και επαρκείς, οικονομολόγοι είναι τα πιο σπάνια πουλιά». Όμως, δεν υπήρχε καμία αμφιβολία στο μυαλό του ότι το πιο πιθανό μέρος για να βρεθούν ήταν ανάμεσα στις στρογγυλεμένες πέτρες των κολλεγίων του Cambridge. Το τμήμα οικονομικών του Cambridge, που ιδρύθηκε από τον Marshall και το σπίτι του Keynes, ήταν εκείνη την εποχή η κορυφαία σχολή οικονομικών στον κόσμο. Δεν δίδαξε μόνο λαμπρούς νέους από όλη την αυτοκρατορία. Τους έκανε επίσης ό,τι η σχολή θεωρούσε ότι πρέπει να είναι οι οικονομολόγοι: τεχνικά ολοκληρωμένους προμηθευτές συμβουλών πολιτικής, ψύχραιμους αλλά και αφοσιωμένους.

Ο στόχος μπορεί να φανεί στις ερωτήσεις των εξετάσεων της εποχής. Οι σπουδαστές αναμενόταν να συνδυάζουν τις οικονομικές αρχές με μια ισχυρή αντίληψη των τρεχουσών υποθέσεων. Το 1927, για παράδειγμα, μία εξέταση για τα δημόσια οικονομικά ζητούσε από τους μαθητές να εξηγήσουν το μέγεθος και τους λόγους για τους κύριους τομείς των δαπανών της βρετανικής κυβέρνησης. Αναμενόταν να έχουν τις δεξιότητες ενός δοκιμιογράφου, και να περάσουν μια εξέταση τριών ωρών με ένα μόνο ερώτημα όπως το μέλλον του χρυσού, τα δικαιώματα και οι υποχρεώσεις των μετόχων ή εναλλακτικά συστήματα για τη δημοκρατία. Η οικονομική του Cambridge θεωρούσε τον εαυτό της αναλυτική επιστήμη, αλλά ο υπολογισμός δεν ήταν ουσιαστικός. Μια ενότητα στη στατιστική περιελάμβανε ένα τεστ διάρκειας μιας σελίδας για τους σπουδαστές του τελευταίου έτους. Όλα τα άλλα θέματα ήταν γυμνά από μαθηματικά σύμβολα.

Συγκρίνετε αυτό με τις σημερινές εξετάσεις. Η Charlotte Grace, φοιτήτρια του τρίτου έτους των οικονομικών τριπόδων (όπως είναι γνωστά τα προπτυχιακά πτυχία στο Cambridge), λέει ότι θα μπορούσε να έχει περάσει όλες τις ερωτήσεις που αντιμετώπισε κατά το πρώτο της έτος χωρίς να διαβάσει εφημερίδα. Και παρόλο που στην πεντασέλιδη εξέταση μακροοικονομικής του τελευταίου έτους που τέθηκε το 2015 ρωτήθηκε για ορισμένα σύγχρονα ζητήματα πολιτικής, όπως ποια χαρακτηριστικά της ζώνης του ευρώ μπορεί να συνέβαλαν στην κρίση του κρατικού χρέους, το μεγαλύτερο μέρος της εξέτασης προσπαθούσε να δοκιμάσει τις γνώσεις των μαθητών για δύσκολα, βαριά αλγεβρικά υποδείγματα. Τρίωρες διατριβές σε ένα μόνο θέμα έχουν απορριφθεί υπέρ μιας υποχρεωτικής διατριβής στην οποία ενθαρρύνεται η πρωτότυπη εμπειρική ανάλυση.

Αυτές οι εξετάσεις αντικατοπτρίζουν αλλαγές στην φύση του κλάδου. Οι σπουδαστές πρέπει να κατέχουν το τεχνικό υπόβαθρο ενός πολύ εξειδικευμένου πεδίου. Τα μαθηματικά που πρέπει να γνωρίζουν και να εφαρμόζουν είναι αρκετά απαιτητικά ώστε να αφήνουν λίγο χρόνο για την ιστορία. Τα συμπεράσματα που βασίζονται σε στοιχεία προτιμώνται από τα θεωρητικά επιχειρήματα. Οι οικονομολόγοι πρέπει να γνωρίζουν τα όρια της γνώσης τους και να αποφεύγουν τις πολιτικές κρίσεις καθώς σκέφτονται τις επιπτώσεις οποιουδήποτε ζητήματος πολιτικής μπορεί να τους ζητηθεί να αναλύσουν.

Η μαθηματική ακρίβεια και η αυστηρότητα είναι ελκυστική για ορισμένους. Σε μια φωτεινή μέρα τον Οκτώβριο, την πρώτη ημέρα των διαλέξεων αυτού του ακαδημαϊκού έτους, ο Angus Groom, ένας 18χρονος με φρέσκο ​​πρόσωπο, σχολιάζει ότι η πρώτη του διάλεξη, σχετικά με τη μακροοικονομική, ήταν «το είδος των πραγμάτων που έχω διαβάσει πριν , αλλά πραγματικά προέρχονται από μια αυστηρή προοπτική.» Είναι ευγνώμων που ξεπέρασε τη χαλαρή προσέγγιση που διδάχθηκε στο σχολείο.

Η δομημένη πειθαρχία που μελετά ο κ. Groom απέχει πολύ από τη σούπα που αντιμετώπισε ο Marshall όταν συνέλαβε για πρώτη φορά τα οικονομικά τρίποδα. Όταν διορίστηκε στην έδρα πολιτικής οικονομίας του Πανεπιστημίου το 1885 τα οικονομικά τοποθετήθηκαν στα τρίποδα των «ηθικών επιστημών» μαζί με την ψυχολογία, τη λογική, την ηθική και άλλους τομείς. Ο Marshall υποστήριξε ότι «ένα παιδί, που έρχεται από το σχολείο σε αυτήν τη μεγάλη και ετερογενή μάζα δύσκολων αντιλήψεων που είναι εντελώς παράξενες γι ‘αυτόν, είναι μπερδεμένο» και θα μείνει «άγουρο».

«Η κατάσταση των οικονομικών … φαίνεται να ήταν σε αρκετά χαμηλό σημείο», γράφει ο Neil Hart στο υπό έκδοση Palgrave Companion to Cambridge Economics. Θεωρήθηκε ως «ένας ανώριμος και αμφισβητούμενος τομέας σπουδών, με πολλούς από τους καθηγητές να προσλαμβάνονται ή να έρχονται δανεικοί από άλλους καθιερωμένους κλάδους.» Οι ερωτήσεις των εξετάσεων της εποχής αντικατοπτρίζουν τα ασαφή όρια του κλάδου. Ένα θέμα εξέτασης το 1871 ζητούσε από τους σπουδαστές να εξετάσουν εάν η πολιτική οικονομία έπρεπε να μάθει περισσότερα από την ηθική ή το αντίστροφο. Όπως ήταν η συνήθεια της εποχής, τα οικονομικά ζητήματα αντιμετωπίζονταν μέσω των προσωπικών, εθνικών και, ιδιαίτερα, ταξικών πλεονεκτημάτων. Για παράδειγμα: «Αν κάποιος είχε προσωπικές πληροφορίες ότι επρόκειτο να ξεσπάσει πόλεμος μεταξύ Αγγλίας και Αμερικής, τι είδους αλλαγές στις επενδύσεις του θα ήταν συνετό να κάνει;», ή «Εξετάστε τα πιθανά αποτελέσματα, στις διάφορες τάξεις της αγγλικής κοινωνίας, εάν η αναμενόμενη πτώση και η τελική εξάντληση των ανθρακωρυχείων μας ξεκινούσαν αμέσως.»

Αυτό δεν είναι αρκετά καλό, σκέφτηκε ο Marshall. Οι πολυπλοκότητες της πρώτης παγκοσμιοποιημένης οικονομίας και η εντατικοποίηση των κοινωνικών προβλημάτων που τις συνόδευαν σήμαινε ότι η αυτοκρατορία χρειαζόταν όλο και περισσότερους οικονομολόγους. Το Cambridge, υποστήριξε, πρέπει να ανταποκριθεί σε αυτήν την ανάγκη παράγοντας επαγγελματίες με «τριετή επιστημονική κατάρτιση του ίδιου χαρακτήρα και με τις ίδιες γενικές γραμμές με εκείνη που δίνεται στους φυσικούς, στους φυσιολόγους ή στους μηχανικούς». Το βιβλίο του από το 1890, Αρχές της Οικονομικής, προσέφερε ένα καθαρό σχέδιο.

Η Θέση των Αρχών

Το βιβλίο του Marshall βασιζόταν στη χρήση διαγραμμάτων για την απεικόνιση οικονομικών φαινομένων, καθιερώνοντας τις καμπύλες ζήτησης και προσφοράς, οι οποίες είναι γνωστές στους νεοφυείς οικονομολόγους από τότε. Και παρείχε μια άποψη της οικονομίας ως ένα δυναμικό σύστημα που μοιάζει με ένα φυσικό, τόσο περίπλοκο που θα ήταν καλύτερα να χωριστεί σε τμήματα. Η ανάλυση της μερικής ισορροπίας, η οποία διατηρούσε ορισμένα κομμάτια της οικονομίας σταθερά για να εξετάσει τις επιπτώσεις των άλλων, έδωσε στους οικονομολόγους έναν τρόπο να συγκεντρώνονται σε μικρότερα ερωτήματα από το σύνθετο σύνολο. Μαζί με τις Αρχές της Πολιτικής Οικονομίας και της Φορολογίας του David Ricardo και το Κεφάλαιο του Karl Marx, ήταν ένα από τα τρία πιο σημαντικά βιβλία οικονομικών του 19ου αιώνα.

Ο ανεξάρτητος τρίποδας που ήθελε ο Marshall τελικά ξεκίνησε το 1903. Τα μαθήματά του δεν ήταν όλες καμπύλες και εξισώσεις. Το πρώτο πρόγραμμα σπουδών του απαιτούσε από τους σπουδαστές να γνωρίζουν για το βρετανικό σύνταγμα και να σχολιάζουν θέματα όπως «η χρήση του όρου ‘φυσικό’ σε οικονομικά κείμενα» ή «οι οικονομικοί στόχοι ως παράγοντας στη διεθνή πολιτική». Αλλά ήταν ήδη πιο πρακτικό. Σε μια ενότητα από το 1907 με την ονομασία Προηγμένη Οικονομική: Κυρίως Ρεαλιστική, οι σπουδαστές κλήθηκαν να «δώσουν κάποια περιγραφή της βιομηχανικής διαιτησίας στη Νέα Ζηλανδία». Η γενική ιδέα ήταν να καλλιεργηθούν τα οικονομικά ως όχι περισσότερο ή λιγότερο από μια «μελέτη της ανθρωπότητας στη συνηθισμένη επιχείρηση της ζωής».

Το 1908 ο Μάρσαλ παρέδωσε τα ηνία στον Arthur Pigou. Ένας ντροπαλός 30χρονος και δεινός ορειβάτης, ο Pigou είχε πολλά στοιχεία από έναν πολυμαθή του 19ου αιώνα. Είχε ξεκινήσει σπουδάζοντας ιστορία και είχε κερδίσει το βραβείο ποίησης του πανεπιστημίου για την ωδή του στον Μεγάλο Αλφρέδο, πριν μετακινηθεί στον τρίποδα των «ηθικών επιστημών» το 1899 για να σπουδάσει οικονομικά και ηθική. Γνωστός γύρω από το Cambridge – ελάχιστα πρωτότυπα και, φαντάζεται κανείς, μάλλον άβολα – ως ‘Ο Καθηγητής’, είχε τη φήμη ως ένας από τους πιο κακοντυμένους άντρες της πόλης. Ο Marshall κάποτε τρομοκρατήθηκε όταν τον είδε να φορά ένα σακάκι Norfolk με τρύπες και στους δύο αγκώνες: «Τόσο κακό για τον τρίποδα της οικονομικής!»

Όποιες και αν ήταν οι ενδυματολογικές αδυναμίες του, η ακαδημαϊκή λαμπρότητα του Pigou τον έκανε προφανή κληρονόμο του Μάρσαλ. Και ως συγγραφέας του βιβλίου Η Οικονομική της Ευημερίας προώθησε τον σκοπό του Marshall, βοηθώντας τους οικονομολόγους να μετατρέψουν πολύπλοκες πολιτικές αντιπαραθέσεις σε τεχνικά προβλήματα. Πριν από αυτόν, αποφάσεις για ανάμιξη στις αγορές θεωρούνταν ότι βοηθούσαν μια πλευρά έναντι μιας άλλης, με κόστος την οικονομική αναποτελεσματικότητα. Ο ίδιος αγωνίστηκε εναντίον του προστατευτισμού και της αυτοκρατορικής προτίμησης της εποχής, ανησυχώντας ότι ήταν προς όφελος ενός μικρού μόνο τμήματος του πληθυσμού.

Σε άλλες περιπτώσεις, ωστόσο, έδειξε ότι όταν υπάρχουν εξωτερικότητες από τις ενέργειες κάποιου, τότε το αποτέλεσμα της αγοράς μπορεί να βελτιωθεί μέσω παρεμβάσεων. Για παράδειγμα, όσοι αγνοούν τις επιπτώσεις της ρύπανσης που προκαλούν στους άλλους θα ρυπαίνουν υπερβολικά. Ένας καλός φόρος για την ευθυγράμμιση των κινήτρων του ατόμου με εκείνα της κοινωνίας μπορεί να σημαίνει καλύτερα αποτελέσματα για όλους. Οπλισμένοι με αυτήν την ιδέα, οι οικονομολόγοι θα μπορούσαν να υποστηρίξουν την παρέμβαση για τεχνικούς λόγους οικονομικής αποτελεσματικότητας.

Ο Marshall προώθησε τον Pigou, αλλά ο αγαπημένος του μαθητής ήταν ο Keynes, ο οποίος παρακολούθησε τα μαθήματα του Marshall αφού πήρε το πτυχίο των μαθηματικών το 1905. Το 1909 ο Keynes επέστρεψε δίνοντας διαλέξεις για τη νομισματική οικονομική. Όταν μίλησε στο δοκίμιο του για τον Marshall για τις πλευρές ενός καλού οικονομολόγου ως «μαθηματικού, ιστορικού, πολιτικού και φιλοσόφου» ο Keynes ίσως περιέγραφε τον εαυτό του (και μάλλον αυτό έκανε: η σεμνότητα δεν ήταν σίγουρα μέρος της συνταγής). Μεταπηδόντας ανάμεσα σε ρόλους όπως ακαδημαϊκός, δημόσιος υπάλληλος, κυβερνητικός σύμβουλος και δημοσιογράφος, συμμετείχε ενεργά στα μεγαλύτερα ζητήματα της εποχής. Το φυλλάδιο του με τα επιχειρήματα ενάντια στις αυτοκαταστροφικές οικονομικές αποζημιώσεις στη Γερμανία, Οι Οικονομικές Συνέπειες της Ειρήνης, τον έκανε πλούσιο και διάσημο.

Όπως και ο Pigou, ο Keynes τόνιζε ότι οι ατομικά ορθολογικές αποφάσεις μπορεί να έχουν καταστροφικές επιπτώσεις για την κοινωνία. Δεν είχε τα δεδομένα που έχουν σήμερα οι οικονομολόγοι, αλλά μπορούσε να δει ότι η μαζική ανεργία της δεκαετίας του 1930 ήταν το αποτέλεσμα μιας βαθιάς αποτυχίας της αγοράς: οι ουρές των ανθρώπων για την είσπραξη επιδομάτων ανεργίας αποτελούνταν από απρόθυμα ανέργους. Σε αντίθεση με τη γενικότερη συναίνεση ότι συνολικά η οικονομία θα αυτοδιορθωνόταν, πίστευε ότι οι οικονομίες θα μπορούσαν να καταλήξουν παγιδευμένες σε βαθιές και δυσάρεστες υφέσεις μόνο και μόνο λόγω αυτοεκπληρούμενων απωλειών εμπιστοσύνης. Η λύση ήταν οι κυβερνητικές παρεμβάσεις με τη μορφή αύξησης των δημοσίων δαπανών και της εμπιστοσύνης. Το έργο του δικαιολογούσε τις πολιτικές παρεμβάσεις ως αντίδοτο στις ατέλειες του καπιταλισμού, για να τον σώσουν και όχι να τον αντικαταστήσουν. Κατόρθωσε να πείσει, όπως είχε κάνει και ο Pigou, με τη βοήθεια μίας προφανώς ψύχραιμης τεχνικής ανάλυσης.

Οι Keynes και Pigou καθιέρωσαν τα οικονομικά ως μια εργαλειοθήκη για χρήση από τους υπεύθυνους χάραξης πολιτικής και καθιέρωσαν το ρόλο των κυβερνητικών οικονομικών συμβούλων. Όπως είναι ευρέως γνωστό ο Keynes παρατήρησε ότι «οι πρακτικοί άνθρωποι που πιστεύουν ότι είναι αρκετά απαλλαγμένοι από οποιαδήποτε πνευματική επιρροή, είναι συνήθως οι σκλάβοι κάποιου ξεπερασμένου οικονομολόγου». Ο πολιτικός ακτιβισμός του είχε σχεδιαστεί για να αντικαταστήσει αυτές τις χωρίς έλεγχο παραδοχές από το παρελθόν με ρητά εκπεφρασμένη ανάλυση από το παρόν. Όταν η βρετανική κυβέρνηση δημιούργησε μια Επιτροπή Οικονομολόγων για να την συμβουλεύει το 1930, οι Keynes και Pigou διορίστηκαν και οι δύο σε αυτήν. Εν τω μεταξύ, το Cambridge προσπαθούσε να παράγει περισσότερους σαν και αυτούς. Κατά τη διάρκεια των δεκαετιών του 1920 και του 1930 ο Keynes έδινε οκτώ διαλέξεις το χρόνο για το υπό συγγραφή έργο του Η Γενική Θεωρία της Απασχόλησης, του Τόκου και του Χρήματος, και δημιούργησε ένα διανοητικό κέντρο σπουδαστών της οικονομικής, γνωστό ως Cambridge circus. Μια ομάδα νεότερων μελών της σχολής άρχισαν να συναντάται το 1930 για να συζητήσει το έργο του Keynes A Treatise on Money, που δημοσιεύθηκε την ίδια χρονιά. Ειδικά επιλεγμένοι προπτυχιακοί φοιτητές μπορούσαν να παρακολουθούν επίσης.

Οι σπουδαστές εκείνη την περίοδο αναμενόταν να μελετούν περισσότερα μαθηματικά και θεωρία από ό,τι στο παρελθόν. Όταν επισκέφτηκε το Cambridge στη δεκαετία του 1940, λίγο πριν από το θάνατο του Keynes, ο Harry Johnson, ένας Καναδάς οικονομολόγος, εντυπωσιάστηκε από το πόσο πιο απαιτητικά ήταν τα τρίποδα. Κάποτε, έγραψε, το μόνο που έπρεπε να κάνει κανείς για να περάσει τις εξετάσεις ήταν να διαβάζει τις Αρχές του Marshall κατά τη διάρκεια του έτους και τους Times στο πρωινό του, κάθε πρωί. Το υπόλοιπο της ημέρας ήταν ελεύθερο για «έξω στον ποταμό με τον Θεό». Την εποχή της επίσκεψής του, οι τελειόφοιτοι έπρεπε να διαβάζουν τη Γενική Θεωρία του Κέινς από το ένα εξώφυλλο στο άλλο, και να αφομοιώνουν διανοητικές συζητήσεις όπως αυτές μεταξύ του Keynes και του D.H. Robertson, ενός στενού συνεργάτη του που έγινε διανοητικός του αντίπαλος, σχετικά με την «προτίμηση ρευστότητας» και τα «δανειακά κεφάλαια» ως θεωρίες του επιτοκίου. (Η θέρμη της αντιπαλότητας επηρέαζε τις εξετάσεις: ένας σπουδαστής του 1947 που έπρεπε να εξετάσει την κριτική ότι «το δόγμα του Λόρδου Keynes για την προτίμηση ρευστότητας φαίνεται να αφήνει το επιτόκιο να κρέμεται από τα δικά του κορδόνια» θα ήθελε εύλογα να μάθει ποιος θα ήταν ο εξεταστής πριν απαντήσει.)

Ο Πιο Επίπεδος Κόσμος

Η σχολή του Cambridge, αν και εξακολουθεί να είναι εντυπωσιακή, έχει αναπόφευκτα πέσει σε σχέση με τα ζαλιστικά ύψη που κατείχε από τη δεκαετία του 1920 έως τη δεκαετία του 1940. Ο Keynes συγκλόνισε τη διαμορφωμένη συναίνεση μεταξύ των οικονομολόγων, όπως είχε κωδικοποιηθεί στα εγχειρίδια του Marshall και του Pigou. Την επόμενη φορά που διαμορφώθηκε μια συναίνεση στην οικονομική, αυτή σφυρηλατήθηκε σε ένα διαφορετικό Cambridge, εκείνο της Μασαχουσέτης. Μια μεταπολεμική διανοητική αντίδραση εναντίον του κεϋνσιανισμού υποβίβασε το αρχικό Cambridge σε ένα απόνερο αντιφρονούντων, καταδικασμένο στην κριτική της παραδεδεγμένης προσέγγισης από έξω.

Σήμερα η σχολή δεν καλλιεργεί πλέον τη δική της σχολή σκέψης, και εξακολουθεί να υποφέρει από τη μετα-αυτοκρατορική στροφή προς τα πανεπιστήμια των υψηλομίσθων ακαδημαϊκών της Αμερικής. Ωστόσο, ακόμη και μεταξύ τους, κανένα από αυτά τα πανεπιστήμια δεν κυριαρχεί όπως το Cambridge του Pigou και του Keynes. Η γενική επιτυχία του επαγγέλματος και η θεσμική ανάπτυξη που τη συνοδεύει, έχουν καταστήσει δύσκολο για οποιαδήποτε σχολή να επιτύχει πραγματική υπεροχή. Ούτε οι γραμμές μάχης σχεδιάστηκαν όπως ήταν κάποτε. Οι οικονομολόγοι έχουν εκπληρώσει σε μεγάλο βαθμό τον στόχο του Marshall να ξεπεράσουν τις λασπώδεις ιδεολογικές συζητήσεις. Οι μεγαλύτεροι αγώνες σήμερα είναι μεταξύ μεθοδολογιών και όχι ιδεολογιών.

Οι Keynes και Pigou μετέτρεψαν την οικονομική με νέες μεγάλες θεωρίες για το πώς λειτουργεί το οικονομικό σύστημα, ενώ συμμετείχαν ενεργά στη διαμόρφωση της οικονομικής πολιτικής και ενθάρρυναν και άλλους να κάνουν το ίδιο. Ο ρόλος των οικονομικών συμβούλων που δημιουργήθηκε τότε έκτοτε παρέμεινε. Όμως, στη Βρετανία συγκεκριμένα, η σταθεροποίηση των απόψεων της ευρείας πλειοψηφίας είχε ως αποτέλεσμα την εμπορευματοποίησή τους. Οι φιλόσοφοι και οι μεγάλοι συνομιλητές έχουν αντικατασταθεί από ειδικούς που κατασκευάζουν ολοένα και πιο περίπλοκα υποδείγματα και βρίσκουν ολοένα και πιο εξελιγμένους τρόπους συναγωγής συμπερασμάτων από τα δεδομένα.

Ο Hamish Low, καθηγητής του Cambridge που εργάζεται στα εφαρμοσμένα οικονομικά, δεν θρηνεί την απώλεια των μεγάλων πνευματικών αναζητήσεων των φιλόσοφων-βασιλιάδων. «Τώρα πρέπει να βασιζόμαστε πολύ περισσότερα στα στοιχεία», λέει. Αλλά η ανάπτυξη του κλάδου προκάλεσε κόστος. Η εξειδικευμένη προσέγγιση μπορεί να ενθαρρύνει τη στενότητα της σκέψης. «Οι κλάδοι τώρα ορίζονται πιο πολύ από τις μεθόδους και όχι από τις ερωτήσεις», λέει ο Low. Αυτή η στενότητα τροφοδοτεί συμβουλές πολιτικής, οι οποίες συχνά εφαρμόζουν καθιερωμένα υποδείγματα στις τρέχουσες συνθήκες, αντί να εξετάζουν θεμελιώδεις ερμηνείες των ζητημάτων. Οι οικονομολόγοι μπορούν να σας δώσουν μια εκτίμηση για το πόσα έσοδα θα προσπορίσει μια αύξηση των φορολογικών συντελεστών, την απώλεια εισοδήματος που σχετίζεται με το Brexit ή τις επιπτώσεις στην απασχόληση από μια ελάχιστη αύξηση των μισθών. Υπενθυμίζει έναν άλλο αφορισμό του Keynes σχετικά με το ότι οι οικονομολόγοι είναι στα καλύτερά τους ως «ταπεινοί, ικανοί άνθρωποι στο ίδιο επίπεδο με του οδοντίατρους», χρησιμοποιώντας την τεχνική τους ικανότητα για να λύσουν πιεστικά προβλήματα σε έναν περιορισμένο εξειδικευμένο τομέα.

Πίσω από αυτή την πνευματική δειλία βρίσκεται μια μεγαλύτερη αποτυχία. Μετά την ευχάριστα αυστηρή διάλεξή του για τη μακροοικονομική, η δεύτερη γεύση του κ. Groom από το τμήμα του προέρχεται από τον Ha-Joon Chang, συγγραφέα δημοφιλών βιβλίων όπως το 23 πράγματα Που Δεν Σας Λένε για τον Καπιταλισμό. Στο επίκεντρο της επιθυμίας του Marshall να διαχωρίσει τα οικονομικά από την πολιτική, ο κ. Chang εξηγεί στο απροσδιόριστο ακροατήριό του, υπάρχει μια αντίφαση: «Τα οικονομικά αφορούν την οικονομική πολιτική, της οποίας η σύσταση είναι εκ των πραγμάτων πολιτική». Ο νέος χώρος που χαράχθηκε από τον Marshall για τα οικονομικά, και ο νέος τρόπος διδασκαλίας του, άφησε τον κλάδο καλύτερα εξοπλισμένο για να ενημερώσει την πολιτική πιο αντικειμενικά. Αλλά η πολιτική ήταν πάντα εκεί. Καθώς η επιστήμη επικεντρώθηκε όλο και περισσότερο στις τεχνικές και τα υποδείγματα, αυτή η εξάρτηση από την πολιτική εξαφανίστηκε από το προσκήνιο. Όμως, παρόλο που ήταν κρυμμένη, η δύναμή της παρέμενε – ακόμη πιο επικίνδυνη λόγω του γεγονότος ότι ήταν αόρατη και άρα μη αμφισβητούμενη.

Όπως εξηγεί ο κ. Chang στους μαθητές του, το να βλέπει κανείς την πολιτική ως έναν εξωτερικό παράγοντα που επηρεάζει τον τρόπο με τον οποίο η οικονομική θεωρία μεταφράζεται σε πολιτική μπορεί να είναι μια χρήσιμη προσέγγιση. Αλλά αυτή η προσέγγιση αγνοεί το υπόλοιπο σύστημα – το μέρος όπου η οικονομική θεωρία και η πολιτική επηρεάζουν η μία την εξέλιξη της άλλης. Έτσι, για παράδειγμα, οι οικονομολόγοι έχουν απασχοληθεί με την κατασκευή υποδειγμάτων προτιμήσεων χωρίς να ρωτήσουν υπό ποιο καθεστώς εξουσίας σχηματίστηκαν αυτές οι προτιμήσεις. Ενώ ορισμένοι διαπιστώνουν την κολοσσιαία αύξηση της εισοδηματικής ανισότητας που έλαβε χώρα στη Βρετανία και την Αμερική από τη δεκαετία του 1980 έως και πρόσφατα, τείνουν να την απορρίψουν ως πρωτίστως πολιτικό ζήτημα. Είναι πολύ συχνά σιωπηλοί για το είδος των ερωτήσεων που οι τρίποδες θεωρούσαν κρίσιμες: τα δικαιώματα και τις υποχρεώσεις των μετόχων. εναλλακτικές λύσεις στη δημοκρατία, το αποτέλεσμα της εξάντλησης των ορυκτών καυσίμων, την έννοια, εάν υπάρχει, της λέξης ‘φυσικό’.

Εάν οι οικονομολόγοι ήταν πραγματικά σαν τους οδοντίατρους, αυτό μπορεί να ήταν καλό. Δεν χρειάζεται κανείς μια πολιτική ιδεολογία των κοιλοτήτων για να δημιουργήσει μία οδοντική γέφυρα. Και το να ζεις χωρίς οδοντιατρική είναι τρομερό πράγμα. Αλλά ο Keynes στην καλύτερη περίπτωση, μόνο κατά το ήμισυ πίστευε στην παραβολή του οικονομολόγου ως οδοντιάτρου. Τον ήθελε επίσης ως «μαθηματικό, ιστορικό, πολιτικό, φιλόσοφο»: αντικειμενικό, γήινος, με στόχους. Όχι, κάθε οικονομολόγος δεν μπορεί να είναι όλα αυτά τα πράγματα, ούτε ίσως θα μπορούσε. Αλλά αν χαθεί η παλιά φιλοδοξία να δοκιμάσει να γίνει κάτι τέτοιο, τότε χάνεται και μέρος του αρχικού ονείρου του Marshall για οικονομολόγους που επιδιώκουν όχι μόνο να εφαρμόσουν τις ιδέες τους στον πραγματικό κόσμο, αλλά και να δημιουργήσουν τόσο καλύτερες ιδέες όσο και, τελικά, έναν καλύτερο κόσμο.

Σύνδεσμος στο άρχικό άρθρο στο περιοδικό The Economist